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    L'esopianeta in disintegrazione K2-22b

    Una concezione artistica di K2-22b, un pianeta extrasolare di dimensioni leggermente inferiori a Nettuno. Le osservazioni suggeriscono che questo esopianeta si sta disintegrando, e ha detriti in una coda di polvere trascinante e principale. Credito:NASA

    Le indagini sugli esopianeti hanno prodotto molte sorprese nel corso degli anni, e la scoperta di esopianeti "disintegrati" è stata una di queste. Questi sono pianeti che producono forme asimmetriche negli avvallamenti delle curve di luce viste mentre transitano sulle facce delle loro stelle. Si ipotizza che l'asimmetria sia dovuta a code di materiale polveroso dalla disintegrazione dei pianeti. Attualmente, solo tre di questi pianeti conosciuti intorno a stelle della sequenza principale, uno è K2-22b. Ci sono attualmente oltre 3800 esopianeti confermati, suggerendo o che tali oggetti sono intrinsecamente rari o che hanno una vita molto breve, nel qual caso è una fortuna coglierne qualcuno nell'atto di disgregarsi. Questi sistemi sono stati oggetto di intenso studio per comprendere meglio la loro formazione ed evoluzione e per limitare le proprietà dei grani nelle code di polvere.

    CfA astronomi George Zhou, Karen Collins, Allyson Bieryla, e Dave Latham erano membri di un team che ha ottenuto quarantacinque osservazioni a terra del sistema K2-22 nel loro studio dell'evoluzione del suo transito. K2-22b è un esopianeta delle dimensioni di Nettuno che orbita intorno alla sua stella in sole nove ore circa; è insolito in quanto sembra avere non solo una coda di polvere ma anche una scia principale. Le osservazioni del team delle code di polvere includevano l'osservazione dei transiti a più lunghezze d'onda per cercare di utilizzare il colore per caratterizzare la dimensione o la composizione dei grani di polvere, ma ad eccezione di un evento di transito non sono state osservate differenze. Le informazioni sul colore sono, però, coerente con il modello precedente di granelli di polvere come piccoli, paragonabili o inferiori alle lunghezze d'onda della luce ottica.

    Gli astronomi hanno anche confermato la variabilità dei transiti, pensato per essere la prova della continua rapida evoluzione delle code di polvere. Gli scienziati sottolineano che questa variabilità appare in tutti e tre i pianeti in disintegrazione, e la variabilità di forma si verifica su tutte le scale temporali osservate, dal transito al transito e per diversi anni. Concludono che una campagna di osservazione continua sarebbe uno strumento prezioso per svelare il mistero di queste tracce polverose.


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