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    Le tecnologie alternative renderanno obsoleti i test sugli animali?
    Il Body Shop di Londra è decorato con un enorme display pubblicitario il 10 gennaio, 2018, per protestare contro la sperimentazione animale. NurPhoto/Getty Images

    Il 26 gennaio 2018, Il commissario della Food and Drug Administration degli Stati Uniti Scott Gottlieb ha annunciato che l'agenzia, dopo un'indagine interna, aveva concluso definitivamente uno studio sulla dipendenza da nicotina in cui erano morte quattro scimmie scoiattolo. "Sulla base dei risultati di questa squadra, è chiaro che lo studio non era coerente con gli elevati standard di benessere degli animali dell'agenzia, Lo ha detto il commissario in una nota sul sito della FDA.

    In una lettera del settembre 2017, la famosa ricercatrice e ambientalista Jane Goodall aveva denunciato la ricerca come crudele e non necessaria, dicendo che gli effetti nocivi del fumo sugli esseri umani sono già noti e potrebbero essere studiati direttamente.

    Oltre a concludere lo studio, Gottlieb ha affermato che i risultati hanno indicato che le protezioni della FDA per i soggetti della ricerca sugli animali "potrebbero aver bisogno di essere rafforzate in alcune aree importanti". Per tale motivo, ha annunciato il lancio di una società indipendente, indagine di terzi su tutta la ricerca sugli animali della FDA, e la creazione di un nuovo Consiglio per il benessere degli animali per supervisionare questi studi in futuro.

    Inoltre, Gottlieb ha affermato che la FDA rafforzerà il suo impegno a "sostituire, ridurre e/o perfezionare" gli studi sugli animali con nuovi metodi, e ha detto che gli animali dovrebbero essere usati negli studi solo quando non c'è altro modo di fare ricerca che sia importante per la salute pubblica. Ma anche così, Egli ha detto, "È importante riconoscere che ci sono ancora molte aree in cui la ricerca sugli animali è importante e necessaria". In particolare, ha citato l'uso dei primati come essenziale per lo sviluppo di alcuni vaccini critici per i bambini umani.

    Il conteggio dei corpi

    La ricerca sulle scimmie, e la risposta dell'agenzia, ha evidenziato quella che per molti è una realtà sconfortante. Nonostante le simulazioni al computer e altri strumenti a disposizione dei ricercatori di oggi, i laboratori utilizzano ancora un gran numero di animali come soggetti sperimentali. In una e-mail, Il portavoce della FDA Tara G. Rabin ha affermato che l'agenzia attualmente sta utilizzando 8, 167 creature di vario genere nella ricerca. Ciò include 7, 714 roditori, 270 primati, 109 pesci, 31 lagomorfi (un ordine che include conigli e lepri), 20 mustela (animali come furetti e donnole), 12 anfibi, sei mucche e cinque capre.

    Ma questa è solo una frazione degli animali sottoposti a test in altri governi, laboratori universitari e del settore privato. Un rapporto del 2016 del Dipartimento dell'Agricoltura degli Stati Uniti ha elencato 820, 812 animali, di cui 139, 391 conigli, 71, 888 primati, 60, 979 cani e 18, 898 gatti, tra gli altri animali.

    Elisabetta Magner, responsabile del programma per la New England Anti-Vivisection Society, ha detto in una e-mail che i test tossicologici più comuni, che includono sensibilizzazione orale e cutanea e test di irritazione, causano ancora la sofferenza e la morte di migliaia di animali negli Stati Uniti ogni anno.

    Un po' di storia

    E nonostante la posizione della FDA secondo cui i test sugli animali sono ancora essenziali, ci sono domande crescenti sul suo valore scientifico. Come spiega questo articolo del 2017 di due ricercatori australiani sul cancro di The Conversation, i farmaci spesso producono risultati nei test sugli animali che non possono essere replicati con gli esseri umani, e che almeno alcuni farmaci considerati sicuri nei test sugli animali si sono rivelati pericolosi o addirittura letali se assunti da soggetti umani.

    L'uso degli animali nella ricerca risale ai tempi antichi, quando i medici greci eseguivano la chirurgia esplorativa su animali vivi per studiarne l'anatomia e la fisiologia, e agli inizi del '900, i roditori sono diventati un punto fermo della ricerca di laboratorio dopo l'allevamento di un ceppo standard, il ratto Wistar. "Quando facciamo ricerca sugli animali è perché 100 anni fa, era la cosa migliore a cui la gente potesse pensare, " spiega Catherine Willett, direttore della tossicologia regolatoria, valutazione del rischio e alternative per la Humane Society degli Stati Uniti. Da allora, "abbiamo imparato che gli animali non sono molto buoni predittori di ciò che accade con le persone".

    Ma Willett e altri sperano che i test sugli animali saranno sostituiti da alternative che non solo risparmieranno gli animali dalla sofferenza, ma producono risultati più affidabili sugli effetti umani.

    Nuove tecnologie

    Una tecnologia particolarmente promettente è lo sviluppo di microchip rivestiti con cellule umane viventi che consentono loro di fungere da organi umani simulati. Geraldine A. Hamilton, presidente e direttore scientifico di Emulate Inc., spiegato in un'e-mail come funzionano i dispositivi.

    "Ognuno degli Organ-Chip proprietari di Emulate, come il polmone, fegato, cervello, intestino o rene - contiene minuscoli canali cavi rivestiti con decine di migliaia di cellule e tessuti umani viventi, ed è approssimativamente delle dimensioni di una batteria AA, "Ha detto Hamilton. "Un Organ-Chip è una vita, ambiente micro-ingegnerizzato che ricrea la fisiologia naturale e le forze meccaniche che le cellule sperimentano all'interno del corpo umano. I nostri Organ-Chip sono una "casa lontano da casa" per far vivere le cellule proprio come fanno nel corpo umano".

    "In Emula, i nostri Organ-Chip funzionano all'interno del sistema di emulazione umana che fornisce una finestra in tempo reale sui meccanismi interni della biologia e della malattia umana, offrendo ai ricercatori una nuova tecnologia progettata per prevedere la risposta umana con maggiore precisione e dettaglio rispetto alle odierne colture cellulari o basate su animali prove sperimentali".

    Secondo Hamilton, i dispositivi sono già utilizzati dalle aziende farmaceutiche, e la NASA sta lavorando con Emulate per utilizzare il Brain-Chip dell'azienda nello spazio per comprendere meglio gli effetti della microgravità e di altre forze.

    I chip d'organo possono anche essere combinati in un sistema per simulare il modo in cui più organi reagiscono a qualcosa, ed Emulate sta lavorando al Patient-on-a-Chip, che alla fine includeranno Organ-Chips che sono adattati alle cellule di un individuo. "Possiamo trasformare il modo in cui ciascuno di noi comprende la propria salute e il modo in cui la medicina verrà praticata in futuro, "Ha detto Hamilton.

    Questi tipi di sviluppi danno agli oppositori della sperimentazione animale la speranza che presto diventi un ricordo del passato. Come afferma Magner, funzionario NEAVS:"Siamo fiduciosi che questa realtà non solo sia possibile, ma inevitabile».

    Ora è interessante

    In un sondaggio Gallup del maggio 2017, Il 51% degli americani ha affermato che i test sugli animali sono moralmente accettabili, dal 65 percento del 2001. Il 44 percento degli americani ora crede che sia sbagliato.

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