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    Cambiamenti naturali che possono interessare un ecosistema

    Vento, pioggia, predazione e terremoti sono tutti esempi di processi naturali che incidono su un ecosistema. Gli umani influenzano anche gli ecosistemi riducendo l'habitat, la caccia eccessiva, la trasmissione di pesticidi o fertilizzanti e altre influenze. La linea di demarcazione tra gli effetti naturali e quelli causati dall'uomo spesso sfoca. Ad esempio, i sedimenti nei corsi d'acqua e nei fiumi possono danneggiare questi teneri ecosistemi. Ma la causa potrebbe essere stata una frana post-tempesta o una superficie spogliata per l'agricoltura. Tutto ciò che entra in un ecosistema - dalla luce solare alla pioggia ai contaminanti - ha il potenziale per cambiarlo. Gli scienziati si riferiscono a questi fattori come driver.
    Driver ed ecosistemi

    Un ecosistema è costituito da tutti gli elementi naturali in un ambiente specifico e dalle relazioni tra di essi. Gli ecosistemi possiedono non solo componenti viventi, come piante e animali, ma anche componenti non viventi, come aria, acqua, suolo e rocce. Tipi di ecosistemi includono foreste, praterie, tundra, laghi, zone umide, delta e barriere coralline. I driver sono eventi o processi che cambiano un ecosistema. Alcuni hanno un'influenza diretta su un ecosistema. Il maltempo, come un tornado, una bufera di neve, un uragano o una grandine sono eventi naturali che hanno un impatto diretto su un ecosistema. Animali come un orso o un leone di montagna vagano alla ricerca di nuovi territori. Ciò potrebbe avere un impatto diretto su un ecosistema poiché l'animale caccia il cibo nel suo nuovo territorio, riducendo così la flora o la fauna esistente. Il comportamento dell'animale predatore è naturale, ma può alterare un ecosistema. I conducenti diretti possono anche essere influenzati dall'uomo. L'introduzione di una specie non normalmente associata a un particolare ecosistema - come il kudzu, la carpa d'argento o le cozze zebra - ha un impatto devastante su quell'ecosistema.
    Successione ecologica

    La maggior parte dei cambiamenti dell'ecosistema si verificano nel tempo piuttosto che come risultato di un singolo evento improvviso. Gli scienziati chiamano una di queste successioni ecologiche a processo lento. Man mano che questo processo si svolge, le popolazioni di specie fluttuano e talvolta scompaiono del tutto. Una nuova specie che entra nell'ecosistema - come l'esempio dell'orso o del leone di montagna - è un possibile fattore scatenante per avviare la successione ecologica. I cambiamenti evolutivi che migliorano l'adattamento di una particolare specie sono un altro fattore trainante. Ad esempio, le fonti alimentari esaurite potrebbero cambiare i modelli migratori o una specie potrebbe adattare comportamenti che le consentano di meglio le sue specie concorrenti. I cambiamenti ecologici di una specie spesso influenzano l'adattamento di altre. Quando le piante hanno sviluppato i fiori per la prima volta milioni di anni fa, gli insetti hanno adattato un'attrazione al nettare che ha avuto il vantaggio di diffondere il polline delle piante.
    Gravi tempeste

    La pura forza distruttiva di tempeste, inondazioni, tempeste tropicali e tornado spesso impatto sugli ecosistemi. Le tempeste catastrofiche, come gli uragani, portano con sé forti venti, mareggiate e piogge intense. Questi fattori danneggiano gli ecosistemi che includono barriere coralline, paludi costiere e foreste interne. Le ondate di tempesta riversano acqua salata nell'entroterra lungo le aree costiere, uccidendo la vegetazione d'acqua dolce e alcuni invertebrati come le vongole. Sebbene le tempeste siano inizialmente distruttive, possono conferire alcuni benefici a un ecosistema, come lavare via gli inquinanti.
    Altri contributori

    Le siccità colpiscono anche gli ecosistemi poiché le specie vegetali adattate ai climi più secchi sostituiscono quelle che prosperano sull'umidità. La siccità estesa aumenta il rischio di incendio, un evento naturale che può rapidamente ridurre un ecosistema forestale. Quando le foreste si riqualificano, le specie esotiche esotiche possono colonizzare lì, crescendo più velocemente di quelle autoctone. I rischi geologici naturali che colpiscono gli ecosistemi includono vulcani, terremoti e tsunami. Fattori biologici - malattie, specie invasive, fioriture di alghe - contribuiscono anche ai cambiamenti negli ecosistemi.

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