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    Cosa succede al permafrost?

    Il permafrost si sta sciogliendo a causa dell'aumento della temperatura della Terra, che la maggior parte degli scienziati attribuisce ai cambiamenti climatici. Il terreno stagionalmente ghiacciato si scongela e si rigenera ogni anno, coprendo circa il 58 percento della terra nell'emisfero settentrionale che circonda il circolo polare artico.

    Nel Plateau tibetano, nell'Artico canadese, in Siberia e nello stato di Siberia esistono enormi regioni di permafrost Alaska, così come parti della Groenlandia. Le aree settentrionali dell'Alaska contengono permafrost continui, fino all'80% delle terre dello stato, mentre alcune parti degli interni dell'Alaska subiscono sporadici congelamenti del terreno. Anche gran parte degli Stati Uniti continentali sperimentano ogni anno terreni congelati stagionalmente.
    Che cos'è il permafrost?

    Sotto la superficie del suolo in aree dell'emisfero settentrionale vicino al circolo polare artico, uno spesso strato di terreno rimane permanentemente congelato durante tutto l'anno; questo è chiamato permafrost nelle aree in cui il terreno rimane congelato per un minimo di due anni consecutivi. In questo momento, il permafrost copre circa 9 milioni di miglia quadrate di terra nell'emisfero settentrionale. La profondità alla quale il terreno si congela dipende dalle condizioni meteorologiche di ogni stagione invernale. Quasi l'80% dello stato dell'Alaska ha il permafrost sotto la superficie del terreno.
    Permafrost, Oceano Artico e Cambiamenti climatici

    Gli scienziati affermano che 55 milioni di anni fa durante il massimo termico Paleocene-Eocene, la Terra improvvisamente riscaldato di 5 gradi Celsius (una variazione di grado di circa 9 gradi Fahrenheit). Immaginano ora che sia avvenuto a causa dell'improvvisa liberazione di enormi quantità di gas serra, o di anidride carbonica e metano, immagazzinati nei terreni permanentemente congelati della Terra dalla vita di piante morte e marce.

    Una volta che il permafrost si è sciolto 55 milioni di anni fa, l'anidride carbonica e il metano sono stati rilasciati nell'atmosfera, creando l'effetto serra che ha intrappolato i raggi del sole nell'atmosfera e ha portato a temperature globali più elevate. Anche le aree del fondo marino nell'Artico e nell'Antartico sono permanentemente congelate.
    Fusione di permafrost ed erosione

    La fusione del permafrost porta all'erosione del suolo lungo le aree costiere e in altri corsi d'acqua, laghi e fiumi. Per gli alaskani, case, strade, edifici e condutture sono minacciati quando il terreno sottostante inizia a disgelarsi. Ciò che una volta offriva una solida base su cui costruire è ora diventato morbido e instabile.

    Lungo le regioni costiere, il terreno molle e molle lasciato sulla sua scia dopo lo scongelamento scivola nel mare, minacciando le case, le comunità e sostentamento di molti abitanti nativi dell'Alaska che vivono sulle coste fluviali e oceaniche. Lo scongelamento del permafrost provoca danni alle piste di atterraggio di aerei, autostrade, ferrovie e altre infrastrutture.
    Permafrost e il serbatoio del carbonio

    Il metano è un gas serra presente in natura che si forma come degrado della vita animale e vegetale a base di carbonio. Il metano intrappolato nel terreno si libera mentre il permafrost si scongela e si decompone. Gli scienziati stimano che il nord ghiacciato contenga almeno 1.672 petagrammi di carbonio immagazzinato, con un petagramma pari a 1 miliardo di tonnellate.

    Mentre questo serbatoio di carbonio si scongela, si aggiunge e complica il riscaldamento globale indotto dall'uomo alimentato da la combustione di combustibili fossili e il continuo rilascio di gas serra nell'atmosfera. Mentre il permafrost si scioglie e i gas intrappolati durante il rilascio e contribuiscono a questo effetto, il riscaldamento globale accelera.
    Malattie da permafrost e zombi

    Nell'estate del 2016, dopo un'ondata di caldo in Siberia ha scongelato le carcasse dei morti renna uccisa dall'antrace, diverse persone sono state contagiate dalla malattia. Mentre le carcasse si scioglievano, anche altre spore di antrace si diffondevano nella tundra, facendo ammalare diverse persone e uccidere un bambino di 12 anni. Le persone che sono morte di vaiolo e persino della tensione influenzale del 1918, che ha ucciso oltre 50 milioni di persone, rimangono sepolte nelle aree della tundra ghiacciata. Se i loro resti si scongelano, alcune persone temono le malattie che potrebbero ripresentarsi, come nel caso dello scoppio dell'antrace, anche se gli scienziati sostengono che l'antrace rimane nel terreno in tutto il mondo e che si verificano focolai per tutto il tempo.

    Mentre alcune malattie possono derivare dalla tundra congelata, molte altre perché non riescono a sopravvivere al congelamento, anche dopo che gli scienziati hanno tentato di rianimarle in un laboratorio, secondo National Public Radio nel gennaio 2018. Delle malattie che si sono verificate, la maggior parte ha successo trattata, come nel caso di un ricercatore che ha contratto il dito sigillo, la malattia batterica di un cacciatore di foche a cui è stato esposto quando lavorava con scongelamento di carcasse di foche.
    Monitoraggio del permafrost

    Attualmente diverse agenzie in tutto il mondo monitorano lo scongelamento del permafrost nel nord ghiacciato. Nel 2005, il programma Permafrost /Active Layer Monitoring è iniziato in Alaska, che ha aggiunto stazioni di monitoraggio in tutto lo stato in località prevalentemente remote. Le stazioni raccolgono dati che includono i cambiamenti di temperatura e lo stato degli strati di permafrost attivi.

    I partecipanti allo studio includono parchi nazionali e molte scuole in tutto lo stato dell'Alaska. Una volta che qualcuno raccoglie i dati, un'altra persona invia i dati a più database scientifici, tra cui il National Data and Ice Data Center situato a Boulder, in Colorado, dove gli scienziati studiano i cambiamenti in atto e distribuiscono i risultati ad altri che sperano di trovare soluzioni per il problema crescente.

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