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    Jet e volo a razzo
    Il Boeing 707 è un aereo passeggeri sviluppato per la prima volta negli anni '50. Fu uno dei primi aerei di linea di successo commerciale. Guarda altre foto del volo. NASA

    La fine della guerra di Corea ha trovato il mondo bloccato in una pace inquieta. La Guerra Fredda minacciava continuamente di scaldarsi, in particolare quando nella Germania dell'Est si verificarono ribellioni minori o maggiori contro l'oppressiva Unione Sovietica, Ungheria, o Cecoslovacchia.

    Immagini di volo

    Un benefattore della tensione fu l'industria degli armamenti, quale, tra gli altri prodotti, schierato una serie apparentemente infinita di aerei da guerra sempre più capaci. Questi includevano i combattenti della Century Series, come l'F-104 Starfighter di Lockheed, noto come il "Missile con un uomo in esso"; il Republic F-105 Thunderchief; e il McDonnell F-4, che è stato brevemente conosciuto come l'F-110 nell'USAF. Gli aerei più grandi non sono stati trascurati; il Boeing B-52 è entrato in servizio per sostituire il suo formidabile fratello maggiore, il B-47, e il KC-135 ricoprì l'indispensabile ruolo di rifornimento aereo. Il rifornimento aereo è iniziato come uno strumento essenziale per i bombardieri, ma presto si è adattato ai caccia e infine agli aerei da carico e agli elicotteri. Tutti lo trovarono ugualmente indispensabile.

    Il B-52 e il KC-135 diventerebbero la spina dorsale dello Strategic Air Command (SAC), la forza armata più potente della storia. Il generale Curtis E. LeMay comandava il SAC, e il suo obiettivo era rendere gli Stati Uniti così indiscutibilmente potenti che nessuna nazione avrebbe osato attaccarli con armi nucleari. Ci è riuscito notevolmente.

    L'Unione Sovietica ha sperimentato un'esplosione simile di nuovi tipi militari. I caccia MiG ei bombardieri Tupolev furono prodotti in gran numero ed esportati in tutti i paesi satellite sovietici. L'Unione Sovietica ha anche dimostrato la sua abilità militare in una serie continua di test di bombe atomiche e termonucleari.

    L'era del jet è arrivata anche per i passeggeri. C'è stata una nuvola scura iniziale quando un problema imprevisto di affaticamento del metallo ha portato allo schianto di tre trasporti de Havilland Comet, provocandone la successiva rimozione dal servizio. Ma Boeing, che aveva una significativa esperienza con velivoli pressurizzati come il B-29 e il B-50, non ebbe problemi con l'introduzione del suo rivoluzionario 707. L'Unione Sovietica utilizzò la tecnologia derivata dai B-29 catturati per progettare la loro prima nave passeggeri, il Tupolev Tu-104. Il mondo delle compagnie aeree è stato travolto dal comfort, prestazione, ed economia dei nuovi jet. Una rivoluzione nei viaggi è stata messa in moto quando sia le ferrovie che i transatlantici sono stati eclissati dagli aerei a reazione.

    I primi motori a reazione

    L'Unione Sovietica ha utilizzato la tecnologia derivata dai B-29 catturati per progettare la loro prima nave passeggeri, il Tupolev Tu-104. Collezione Warren M. Bodie

    Il motore a reazione influenzerebbe ogni settore dell'aviazione, ad eccezione degli aerei leggeri, ed è stato particolarmente importante per stimolare sia la capacità che la vendita di elicotteri. Gli aerei ad ala rotante potevano ora volare ad altitudini e velocità più elevate e incorporare una capacità di sollevamento molto maggiore. La stessa misura delle prestazioni sarebbe vera per gli aerei esecutivi quando sono stati introdotti i progetti di motori a reazione. I motori a reazione furono anche il precursore del volo verticale per velivoli ad ala fissa, un compito difficile che non è ancora di routine.

    Il 4 ottobre, 1957, il mondo intero, ma soprattutto gli Stati Uniti, fu scosso sia dall'ammirazione che dalla paura per un nuovo risultato sovietico chiamato Sputnik. Questo minuscolo satellite, emettendo il suo semplice bip mentre orbitava intorno alla terra, ha dimostrato fino a che punto erano arrivati ​​gli scienziati sovietici con i razzi avanzati necessari per orbitare attorno a un satellite. Fu il primo trionfo spaziale sovietico, ma era lontano dall'ultimo, come un nuovo successo ne seguiva l'altro. Le implicazioni del satellite erano abbondantemente chiare, ma il premier sovietico Nikita Khrushchev ha sottolineato che un razzo in grado di mettere in orbita un satellite potrebbe anche posizionare una testata nucleare su obiettivi ovunque sulla Terra.

    C'era già stata una grande corsa per la supremazia aerea, uno in cui gli Stati Uniti avevano un chiaro vantaggio. C'erano ora due gare aggiuntive:raggiungere la supremazia nel campo dei missili balistici intercontinentali e raggiungere la supremazia nello spazio. Le migliori menti sia dell'Unione Sovietica che degli Stati Uniti sarebbero state schierate per raggiungere la supremazia in tutte e tre le aree. La corsa allo spazio fu decisa nel decennio successivo, e gli Stati Uniti sono stati in grado di mantenere il loro vantaggio nel settore dell'aviazione.

    Ma la corsa alla supremazia nei missili balistici intercontinentali è andata avanti per il resto del secolo e, infatti, continua a un livello inferiore oggi. L'Unione Sovietica è riuscita a costruire più grandi, missili più precisi con testate più grandi. Gli Stati Uniti sono stati in grado di costruire una forza missilistica quasi equivalente mantenendo un'economia in crescita e prospera. I metodi di gestione sbagliati dell'Unione Sovietica non potevano, e mentre diventava un gigante militare, l'economia dell'Unione Sovietica si è autodistrutta dall'interno il 25 dicembre, 1991.

    Ricognizione del volo

    Il Lockheed U-2 è stato uno dei primi e più importanti velivoli da ricognizione. Collezione Warren M. Bodie

    La ricognizione divenne estremamente importante in questo periodo, a cominciare dai celebri sorvoli del Lockheed U-2, uno dei quali ha provocato una grave crisi nazionale quando il capitano Francis Gary Powers è stato abbattuto sull'Unione Sovietica il 1 maggio, 1960. L'anticipazione di questo incidente gettò anche le basi per il più grande aereo da ricognizione di tutti i tempi, il Lockheed SR-71. E, in poco tempo, i satelliti effettueranno ricognizioni dallo spazio.

    Nel 1962, l'Unione Sovietica e gli Stati Uniti si sono avvicinati alla guerra più che mai prima o dopo con la crisi dei missili cubani. Un aereo da ricognizione U-2 dell'USAF ha scoperto missili balistici sovietici a medio raggio piazzati a Cuba. Gli Stati Uniti, sotto il presidente John F. Kennedy, reagì con un vigore che fece indietreggiare Krusciov, affermando che qualsiasi attacco da Cuba sarebbe stato considerato come un attacco diretto agli Stati Uniti da parte dell'Unione Sovietica e sarebbe stato accolto con una forza di rappresaglia schiacciante. Dopo, nelle sue memorie, Krusciov avrebbe confessato che il pensiero di B-52 armati nucleari in orbita attorno ai suoi confini lo ha indotto a annullare la crisi.

    Mentre il decennio volgeva al termine, l'ennesimo scontro stava affrontando le due superpotenze, questa volta in Vietnam. Qui, come in Corea, l'Unione Sovietica e il suo qualche tempo alleato, a volte la Cina nemica preferiva che uno stato cliente si impegnasse in una guerra con gli Stati Uniti. Sebbene la guerra vera e propria non sarebbe arrivata fino al 1965, gli Stati Uniti furono coinvolti all'inizio degli anni '60 e si trovarono su un pendio discendente scivoloso che non avrebbe toccato il fondo fino al gennaio 1973.

    Nonostante le terribili pressioni esterne della guerra, il mondo aveva ancora bisogno di eroi. L'aviazione era ancora la casa degli eroi, e l'inizio del richiamo della sirena spaziale ha suscitato una nuova razza, da Scott Crossfield e l'X-15 nordamericano a Joe Kittinger e i suoi incredibili lanci con il paracadute dai palloncini ai confini dello spazio.

    Per saperne di più sul prossimo capitolo della storia dell'aviazione, leggere della Rivoluzione in volo.

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